Les métaux précieux

L’or

Il s'agit d'un métal précieux très recherché et apprécié depuis l'aube des temps historiques. L’art du travail de l’or est l’orfèvrerie.

Longtemps premier producteur mondial d'or, l'Afrique du Sud a été détrônée en 2007 par la Chine, qui conforte depuis lors sa première place par la découverte de filons importants, assurant 13,8 % de la production mondiale en 2010, devant l'Australie (10,2 %), les États-Unis (9,2 %), la Russie (7,6 %), l'Afrique du Sud (7,6 %) et le Pérou (6,8 %). Aujourd'hui encore, l'or conserve un rôle économique non négligeable. Il est coté dans les principales bourses occidentales, New York, Londres, Tokyo. Les transactions qui s'opèrent sur cette valeur, notamment en temps de crise, sont considérées comme un baromètre économique important.

L'or pur est un métal noble, le plus malléable et ductile des métaux connus, à la fois dense et tendre.

C'est un métal jaune brillant qui ne s'oxyde ni à l'air ni dans l'eau : le fait qu'il préserve son éclat, perçu comme esthétique par toutes les cultures humaines, lui confère l'essentiel de sa valeur.

L'or est moins réactif que la plupart des autres métaux de transition, mais est attaqué par l'eau régale en donnant de l'acide chloraurique ainsi que par les solutions alcalines de cyanure, mais pas par les acides chlorhydrique, nitrique, ni sulfurique.

Comme le plomb, il se dissout dans le mercure en formant un amalgame. L'or étant insoluble dans l'acide nitrique, qui dissout pourtant l'argent et les métaux communs, cette propriété permet de le séparer et de le purifier.

Alors que la plupart des autres métaux purs sont gris ou blanc argenté, l'or présente une couleur jaune métallique avec des reflets : définit doré.

Le platine

C'est un métal de transition dense, malléable, rare et précieux, de couleur gris-blanc.

Le platine est un métal noble résistant à la corrosion, on le trouve souvent associé à certains minerais de cuivre ou de nickel.

Il est utilisé :

  • en bijouterie
  • dans les équipements de laboratoires
  • en médecine dentaire
  • pour les contacts électriques
  • dans les pots catalytiques des véhicules

Ce métal a une couleur argent-blanc lorsqu'il est pur, il est malléable, ductile et très résistant à la corrosion.

À température ambiante, il résiste à de nombreuses attaques chimiques.

Il ne s'oxyde pas à l'air libre, et n'est corrodé que par les cyanures, les halogènes, le soufre et les métaux alcalins caustiques.

Il est insoluble dans l'acide chlorhydrique HCl et dans l'acide nitrique HNO3, mais il se dissout dans l'eau régale (mélange de ces deux acides).

Le platine ne s'oxyde ni à l'air ambiant ni en présence d'oxygène O2 pur.

Sa résistance à l'abrasion et au ternissement font qu'il est apprécié en bijouterie.

Le platine est maintenant considéré comme un métal plus précieux que l'or, de telle sorte qu'une récompense de platine est supérieure à une récompense d'or.

Les noces de platine symbolisent les 70 ans de mariage, symbole de stabilité.

Le rhodium

Avec le ruthénium, le palladium, l'osmium, l'iridium, et le platine il forme le groupe du platine.

Le rhodium est un métal rare, la production mondiale n'est que de 20 tonnes par an.

L'Afrique du Sud, l'Oural Russe et l'Ontario canadien fournissent l'essentiel de la production mondiale.

Le nom rhodium proposé par William Hyde Wollaston le découvreur provient du grec « rhodon » qui signifie « rose » à cause du rose-rouge des composés du rhodium.

Cet élément, de même que le palladium, fut découvert en 1803 dans du platine brut originaire d'Amérique du Sud.

Il est utilisé :

  • Pour les catalyseurs pour voitures
  • En contacts électriques
  • Pour les tubes à rayons X
  • Pour les Miroirs
  • En couche brillante-sombre et dure pour des articles d'argenterie
  • Pour les pièces d'appareils photographiques argentique
  • En bijouterie (bijoux Swarovski et autres)
  • En octobre 1979, le Livre Guinness des records remet à l'artiste Paul McCartney un disque de rhodium certifiant ses ventes records de disques.
  • En Orthodontie
  • En catalyseur dans l'industrie chimique